El resurgimiento de COVID en Asia rompe las esperanzas de burbujas de viaje

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El coronavirus está resurgiendo en países asiáticos previamente elogiados como modelos de contención, lo que subraya la resistencia del virus y da un golpe a la idea de las llamadas burbujas de viaje entre países que se consideran zonas seguras. 

Vietnam, Hong Kong, Australia y Japón han visto cómo el virus se propagó más rápido que nunca este mes, lo que aumenta la posibilidad de un regreso a los bloqueos prolongados. China continental, donde se originó el virus, también ha visto un aumento en los casos. 

Algunos de esos países habían sido parte de las discusiones sobre las burbujas de viaje, que se propusieron al principio de la pandemia como una forma de revitalizar las economías reabriendo los viajes de negocios internacionales y turísticos libres de cuarentena. Pero con la nueva ola de infecciones, incluso muchos defensores de las burbujas de viaje están reconociendo que la idea no es realista por ahora. 

«Es un verdadero desastre», dice Ken Atkinson, vicepresidente de la Junta Asesora de Turismo de Vietnam, que ha presionado al gobierno vietnamita para que considere las burbujas de viaje. «Creo que estamos estudiando el próximo año antes de que realmente podamos ver viajes que no sean de cuarentena desde cualquier lugar».

Resurgimiento de Vietnam

Para comprender la dificultad de erradicar el coronavirus, no busque más allá de Vietnam. Hasta esta semana, el país de 95 millones de personas había reportado solo alrededor de 450 casos y cero muertes, gracias a sus rápidas medidas de cuarentena y al seguimiento riguroso de contactos. 

Vietnam había pasado casi 100 días sin ver una infección local, un logro sorprendente para un país que comparte una larga frontera con China. Pero incluso ese éxito sostenido no fue suficiente para evitar un resurgimiento de COVID-19. 

Durante la semana pasada, Vietnam ha reportado 93 nuevos casos como parte de una ola de infecciones rastreadas en la ciudad central de Danang. Desde entonces, las autoridades evacuaron a 80,000 personas, en su mayoría turistas locales, y suspendieron los vuelos hacia y desde la popular ciudad turística, partes de las cuales ahora se parecen a un pueblo fantasma.

En Hanoi, la capital de Vietnam, se cerraron bares y discotecas y se prohibieron las grandes reuniones. Muchas de las playas del país que habían estado llenas de turistas locales ahora se encuentran vacías.

«Tenemos varios conductores y guías turísticos y están en casa sin trabajo», dice Marcel Renes, propietario del Centro de Turismo Ninh Binh que ofrece tours y conductores privados en el Delta del Río Hong en el norte de Vietnam.  

Con las fronteras de Vietnam selladas durante meses, muchos hoteles, centros turísticos y otras partes de la industria turística habían cambiado su enfoque para atraer a los locales en lugar de a los extranjeros. Pero el último brote ha puesto en peligro incluso eso.

«No tengo idea de lo que podemos hacer ahora», dice Renes. «Las fronteras aún están cerradas, y creo que durante los próximos seis meses permanecerán cerradas».

La fuente del brote de Vietnam no está clara. Desde que se descubrieron los nuevos casos, Vietnam ha tomado medidas enérgicas contra la inmigración ilegal desde China, aunque las autoridades no han vinculado ninguno de los casos a cruces fronterizos no autorizados. 

Viajes de negocios culpados en Hong Kong

Hong Kong también está experimentando una nueva ola de infecciones, después de no haber reportado un caso de transmisión local durante tres semanas. Durante los últimos nueve días, Hong Kong ha reportado más de 100 casos nuevos por día.

El territorio chino, cuya economía depende de los viajes de negocios internacionales, ha permitido que ciertas categorías de viajeros a bordo, incluidos algunos ejecutivos, personal de aerolíneas y funcionarios gubernamentales, estén exentos de varias reglas de cuarentena. 

Más de 290,000 personas han recibido tales exenciones desde febrero, según cifras oficiales. Las autoridades de salud ahora reconocen que esas exenciones pueden ser al menos en parte responsables del resurgimiento del virus. 

China, Japón, Australia

La China continental durante un tiempo fue el epicentro de la pandemia mundial, pero rápidamente contuvo el virus utilizando algunas de las medidas más draconianas del mundo, incluido el bloqueo de una provincia entera durante meses. 

Pero incluso esos pasos no pudieron evitar que el virus regrese. Los nuevos casos diarios de coronavirus en China superaron los 100 por primera vez desde mediados de abril. La mayoría de las nuevas infecciones se han producido en la región noroeste de Xinjiang, lo que representa una nueva amenaza para las masas de musulmanes uigures que han sido enviados a campos de internamiento. 

China cerró sus fronteras a casi todos los extranjeros a fines de marzo y poco a poco comenzó a relajar algunas de esas restricciones país por país.

Japón también informó un número récord de casos esta semana, superando por primera vez 1,000 nuevas infecciones diarias. Las autoridades han advertido que podría declararse otro estado de emergencia en los principales centros urbanos como Tokio. 

En Australia, una oleada de infecciones se ha centrado en Victoria, el segundo estado más poblado del país. Australia tuvo su día más mortal el jueves, reportando al menos 13 muertes y más de 700 nuevas infecciones. 

Las infecciones australianas han retrasado aún más un acuerdo de viaje libre de cuarentena con Nueva Zelanda, un acuerdo que muchos esperaban que se convirtiera en una de las primeras burbujas de viaje del mundo.

Nueva Zelanda es ahora uno de los pocos países que aparentemente erradicó el coronavirus, y lo mantuvo así. Otros éxitos regionales incluyen Corea del Sur, Taiwán y Tailandia. Pero es una lista corta que parece estar acortándose cada semana.

Años no meses

Mientras muchas partes del mundo continúen viendo infecciones de propagación local, los viajes internacionales generalizados serán «prácticamente imposibles hasta que se encuentre una vacuna», dice Archie Clements, epidemiólogo de la Universidad de Curtin en Perth, Australia.

«Nos ocuparemos de esto durante bastante tiempo», predice Clements. «Creo que estamos hablando de varios años en lugar de meses antes de que podamos reanudar los viajes internacionales de una manera bastante contenida».

Pero mientras tanto, los viajes internacionales continuarán en muchos países, incluso si son más caros. Los viajeros ahora deben considerar el costo de los boletos aéreos más caros, las pruebas obligatorias de coronavirus y potencialmente una estadía de cuarentena forzada de una semana. 

«Tienes que pagar el costo de una cuarentena de dos semanas en un hotel … ¿quién puede permitirse hacer eso?» dice Sharon Friel, quien se enfoca en la equidad y el gobierno de la salud en la Universidad Nacional de Australia.

Esa dinámica, dice Friel, podría resultar en un retroceso a la división de clases de la década de 1950, cuando solo las personas más ricas podían permitirse viajar al extranjero.

«Serán personas con dinero», dice, «que harán cualquier tipo de viaje internacional».